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천문우주과학소식

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화성 인근에서 사라져버린 심우주의 눈뭉치

  • 작성자 : KASI
  • 작성일 : 2014-10-27
  • 조회수 : 2561
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작은 산과 유사한 크기를 가진 혜성 하나가 과거 화성을 스치듯 지나가고 있다. 그리고 미항공우주국 나사(NASA)는 자신들의 우주선이 약 100만년에 한 번 정도 일어나는 이러한 조우를 찍을 수 있을 것이라는 희망을 가지고 있다. 만약 그들이 사진찍기에 성공한다면 엄청난 천문학적 의의를 가지게 될 것이다.

슬라이딩 스프링(C/2013 A1)으로 알려진 이 혜성은 과거 화성에 돌진하기 위해 만들어졌다고 한다. 사실 혜성 슬라이딩 스프링은 약 88000마일(141600킬로미터)의 거리까지 다가갔다. 가장 근접하여 지나간 것이 토요일 오후 2시27분 발생할 것으로 예상된다.

천문학자들은 이 혜성이 화성 가까이에서 충돌하는 곳에서 다가올 것이라고 예상하지 않고 있다. 하지만, 그들은 태양계 기원에 대한 실마리를 밝히기 위해 충분히 근접해질 것이라는 희망을 잃지 않고 있다. 그러한 생각은 이 혜성이 오르트 성운에서 수십억년 전에 만들어졌다고 간주되고 있기 때문이다. 이는 태양계 외부 원거리 지역의 우주이다.

노팅햄 트렌트 대학교(Nottingham Trent University) 천문학자인 Dan Brown 연구원은 이와 관련하여 “C/2013 A1과 같은 혜성들은 본질적으로 얼음화된 가스 속에 착근된 돌과 먼지를 가진 더러운 눈뭉치였다. 이것은 태양계 중심으로 향해 달려오는 최초의 혜성이다. 그리고 이 혜성의 물질은 태양의 광선에 의해 변하지 않을 것이며, 우리들에게 46억년 전 초기 태양계의 물질 성분에 대한 정보를 제공해줄 수 있을 것”이라고 말했다.

C/2013 A1 혜성은 시속 122400마일(mile)의 속도로 빠르게 우주를 지나 날아가고 있다.

이러한 혜성 - 지름이 1마일 정도 됨 -에 대한 또 다른 흥미로운 사실은 탤컴파우더(talcum powder: 주로 땀띠약으로 몸에 바르는 분)와 같은 고체형태를 가지고 있다는 것이다. 미항공우주국 나사는 화성 탐사선을 화성에서 가장 먼쪽으로 확대시켰다. 따라서 그들은 혜성의 고속 잔해들에 의해 크게 피해를 입지 않는다.

심지어 화성탐사선, 오딧세이(Odyssey) 화성 탐사선, 마벤(MAVEN) 화성탐사선 등이 혹독하고 위험성이 있는 이러한 먼지들을 피하기 위해 재위치화되었다. 그로 인해 과학자들은 지구를 향해 저공비행을 하는 혜성의 데이터를 수집하고 이를 분석할 수 있을 것이라고 희망하고 있다.

미항공우주국 나사의 두 개의 탐사선 - 큐리어서티 호(Curiosity)와 오퍼튜너티 호(Opportunity) - 들은 그들의 카메라를 하늘을 향해 돌리게 될 것이다. 그리고 다가오는 며칠, 몇 주, 그리고 몇 개월 동안 혜성의 지나감에 대한 시진을 찍어서 보내줄 것이라고 미항공우주국 나사는 주장하고 있다.

좀 더 구체적으로 StarDate 매거진 편집국장인 Robecca Johnson 국장은 “이러한 탐사선들은 이러한 광경을 보는데 맨눈이면 충분할 것이다. 그것들은 혜성 자체를 연구하게 될 것이다. 이 혜성은 작은 덩어리의 얼음과 돌로 되어있다. 뿐만 아니라, 그것들은 혜성 주변에 있는 가스 및 먼지 구름을 분석하게 될 것이며, 긴 꼬리도 분석하게 될 것”이라고 말했다. 그녀는 “그들은 이러한 가스와 먼지가 어떻게 화성 대기랑 상호작용을 하는지 측정하게 될 것”이라고 덧붙였다.

이 혜성은 화성을 처음으로 지나간 이후 1백만년 이상 동안 여행을 하여왔다. 그리고 이 혜성은 앞으로 1백만년 안에는 다시 돌아오지 못할 것이다. 즉, 태양 주변의 긴 루프(loop)를 완벽하게 만들고 나서 1백만년 안에는 돌아오기 힘들 것이다. 이 혜성은 호주의 사이딩 스프링 관측소에 있는 Robert McNaught 연구원이 2013년 1월에 발견한 것이다. 이 혜성의 화성 저공비행은 지구에서 천체망원경으로 촬영이 불가능할 수도 있다.

하지만, 화성과 혜성의 조우 - 과학자들이 가장 흥미를 가지고 있는 부분 - 는 특히 많은 우주선들이 원하는 바이며 기록하고자 화성 주변으로 관심을 가지고 있다. 끝으로 Johnson 연구원은 "혜성이 태양을 향해 서서히 다가가고 있기 때문에 이 혜성은 과학자들에게 과거의 모습을 좀 더 실체적으로 볼 수 있는 기회를 제공하게 될 것이다 - 지구 및 태양계를 만들어내기 위해 필요한 성분을 보존하고 있는 눈뭉치를 분석하고자 하는 것이 우리들의 목적”이라고 말했다.


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